Notes for Critical Thinking about Bolivian Drug Policy – Prohibition as a Social Construct

Notes for Critical Thinking about Bolivian Drug Policy – Prohibition as a Social Construct

*The following is a translated text, originally written in Spanish by Patricia Chulver Benitez of Estudiantes por una Política Sensata de Drogas, Bolivia (SSDP Bolivia). This is the second of a three-part series outlining the challenges to sensible drug policy in South America, specifically in Bolivia. It is our hope that these narratives can shed light on the amount of work that needs to be done in regards to drug policy around the world. The translator’s notes are provided with asterisks for contextualization.

Translation completed by Arturo Lua Castillo, SSDP’s Latin America Policy InternEl texto original en Español está abajo.

The Public Drug Problem

During the introduction, I stressed the importance of experience towards awakening one’s critical consciousness in order to demand and construct public policy.

Recently IDPC launched a survey among its 41 member states concerning current reforms to drug policy. The results of the study showed that in Bolivia, civil society perceives the new law on controlled substances has a noted disproportionality in sentencing along with a renewed focus on repressing micro-trafficking and gangs. Evidently, while civil entities in favor of human rights view this as something negative, the adult-centric discussion in Bolivia proclaims the “responsibility  that parents and adults have for their children” through the home and family as “the nucleus of resistance.”  This age group also “demands that the institutions and state exercise their tasks: control, protection, formation, eradication of drug consumption, prosecution of narco-trafficking, etc.”

Under these criteria, which has not changed for over 50 years, it can be understood why the law on substances still maintains a conservative spirit. It then becomes reasonable to ask where we have inherited such a harmful perception. When did this stigmatization of illegal drug consumption start? Are the myths fueled by propaganda true? Or will we have to look further to realize that the public drug problem in Bolivia was never about illicit drugs, but rather alcohol?

The Global Political Economy Behind the Social Construction of the Problem

“Although it is true that drug consumption is not recommended from a sanitary point of view and it would be better to prevent it, only a minority of users find themselves in serious problems. This minority group needs help to break the habit and solve their problems which, from the start, led them to drugs.”

-Martin Jelsma – 1 0 Años del Programa Drogas y Democracia l TNI 1 9 9 8 – 2 0 0 8

The heart of public policy theory concerning drugs since the twentieth century is and continues to be public health. This places a focus on confronting the issue of consumption through penal instruments and is in favor of reducing or eradicating consumption. However, the earliest data concerning problematic consumption of plants and their derivatives come from the Opium Wars and the commercial interests of the British Empire.

Research points out that the use of coca leaves and hallucinogenic plants has existed in our region for some time. However, there aren’t any statistics or accounts that mention the existence of a public issue with the consumption of these drugs. It was not until opium was made into contraband, shipped from India to China by the British, that we saw the first notions of drug use as a matter of public health.

After opium’s introduction to China women would make the poppy extract famous for its use on menstrual pains. After a rapid acceptance of consumption by a large portion of the populous, the Chinese government saw the need to impose restrictions on the commercial consumption of opium and thus the first prohibition on opium consumption was born. China, along with the United States, planted the consumption of opium as a public health problem on an international level. They signed a tri-national agreement (United States, India, China) to prohibit the opium trade, giving themselves ten years to end all exportations. In response to this restriction, the British declared war against the great oriental power.

Subalternity and Social Controls

The opium wars created a migratory phenomenon that was felt across the world. The United States took in thousands of Chinese immigrants who arrived in San Francisco and brought with them their opium practices (practices that were created out of British economic interests.) Soon, the persecution of these substances turned into racial persecution. In this era, sanitarian ideologies begin to sprout which mention “substances that degenerate the race.”

In 1971 the Nixon administration launched the War on Drugs. The objective was not to fight against drugs but against the groups which consumed them, and so it was used to promote racial segregation in the United States. Although the percentage of white, black, and Hispanic drugs consumption was the same, prison populations were more than 90% black and Hispanic.

In short, the public drug issue in Latin America comes from an inherited social construction. In Bolivia, the first institution dedicated to this problem was SEAMOS; an institution financed by the United States embassy which launched a drug prevention campaign absent of data and statistics about consumption and consumers. It focused on being moralistic, evangelist, and sanitarian while also showing racist undertones and a clear tendency toward social control. SEAMOS was an accomplice to the bloody witch hunts that the northern empire enflamed in drug-producing countries during the 1990’s.

Today, our statistics and data show that illicit drug consumption is not the public problem that we were made to believe according to specialists and those directly involved. The biggest problem with drugs, just like with sex, is disinformation.

There is more to reflect in the next section where we analyze drugs and the new scenarios of political enunciation in Bolivia.

*Translator’s Notes*

Subalternity- A term in critical theory and postcolonialism that describes members of society outside of their societies hegemonic power structure as subaltern. Subaltern demographics in Latin America often include african and indigenous descendant groups. They are often kept out of or not offered public services and discriminated against in institutions which favor those in higher parts of the colonial power structure.

Apuntes para un pensamiento crítico sobre nuestra política de drogas (Segunda parte)

EL PROBLEMA PÚBLICO DE LAS DROGAS

En la introducción fue preciso hablar sobre la importancia de la experiencia del ser en el despertar de la conciencia crítica para la demanda y construcción de políticas públicas.

Recientemente IDCP[1] realizó una encuesta de percepción en sus entidades miembro sobre las actuales reformas en la política de drogas de 41 países del globo. Las conclusiones sobre Bolivia muestran que la sociedad civil percibe la nueva Ley de Sustancias Controladas con una notoria tendencia a la desproporcionalidad[2] y un renovado enfoque represivo hacia el microtráfico y las pandillas. Evidentemente, mientras las entidades civiles que están en favor de los derechos humanos ven esto como algo negativo, el discurso adultocéntrico en Bolivia proclama la “responsabilidad que como padres y adultos tienen para con sus hijos”  mediante el hogar y la familia como “núcleo de la resistencia”.  Este grupo etario también “reclama a las instituciones y al Estado el ejercicio de las labores que les competen: control, tutela, formación, erradicación del consumo de droga, persecución del narcotráfico, etcétera ”[3]  

Bajo este criterio que en más de 50 años no ha cambiado, se puede entender porque la Ley de Sustancias mantiene aún ese espíritu conservador, y es entonces preciso preguntarse:  ¿De dónde hemos heredado esta percepción tan nefasta? ¿Cuándo nace esta suerte de maldición con el consumo de sustancias ilegales? ¿Será el mito propagandístico una verdad? O habrá que mirar más adentro para darse cuenta de que el verdadero problema público de las drogas en Bolivia nunca fueron las drogas ilegales, sino el alcohol[4]…

LA ECONOMÍA POLÍTICA GLOBAL DETRÁS DE LA CONSTRUCCIÓN SOCIAL DEL PROBLEMA

“Aunque es cierto que el consumo de drogas no es recomendable desde el punto de vista sanitario y es mejor prevenirlo, sólo una minoría de usuarios se mete en problemas graves. Este grupo minoritario necesita ayuda para romper con el hábito y solucionar los problemas que, para empezar, los abocaron a las drogas.”

Martin Jelsma – 1 0 Años del Programa Drogas y Democracia l TNI 1 9 9 8 – 2 0 0 8

El corazón de la teoría causal de las políticas públicas sobre drogas desde el siglo XX es y sigue siendo la salud pública. Este se enfoca en enfrentar la problemática del consumo de sustancias a partir de instrumentos penales, en favor de reducir la erradicación del consumo; sin embargo los primeros datos sobre consumo problemático de plantas o sus derivados datan de la guerra del opio y los intereses comerciales del imperio británico.

Investigaciones señalan que en nuestra región existía consumo de  hoja de coca y plantas alucinógenas[5], sin embargo no hay datos que revelen la existencia de un problema público en estas prácticas. Fue el contrabando de opio (llevado desde la India hacia China por los británicos), que dio paso a las primeras nociones del consumo relacionado a la Salud Publica.  

A partir de la entrada del opio en China, las mujeres de las elites harían famoso el extracto de amapola para sus dolores menstruales. Tras un consumo rápidamente aceptado en gran parte de la población, el gobierno Chino se vio en la necesidad de imponer restricciones al comercio y así nace la primera prohibición al consumo de Opio. Respuesta a esta restricción, los británicos le declaran guerra al gran país del oriente. Es así que surge la economía política global de las dogas en el auge comercial del pacífico y su conexión continental[6].

SUBALTERNIDAD Y CONTROL SOCIAL

Las guerras del opio llevaron a un fenómeno migratorio que vivió el mundo en su totalidad[7]. Estados Unidos se yergue gracias a las manos de miles de migrantes chinos que llegan a San Francisco con la costumbre de fumar opio (costumbre inicialmente propiciada por los intereses económicos de los británicos). De pronto, la persecución a las sustancias termina siendo una persecución racial. En esa época brotan los discursos sanitaristas, que hablan incluso de “sustancias que degeneran la raza”.

En 1971 en la administración Nixon se firma la “Declaración de la Guerra contra las Drogas”. Equiparada con las leyes Jim Crow[8], la Declaración tuvo como objetivo no a las sustancias sino a los grupos que las consumían, y así fue utilizada para promover la segregación racial en EEUU. Pese a que el porcentaje de consumidores blancos, negros e hispanos era el mismo, las cárceles presentaban más del 90% de población negra y latina.

En resumen, el problema público de las drogas a América Latina llega como una construcción social heredada, en Bolivia, la primera institución dedicada a la problemática fue SEAMOS; institución financiada  por la embajada de Estados Unidos que empezó una campaña de prevención de drogas en completa ausencia de datos y cifras sobre sustancias, consumos y consumidores. Con un enfoque moralista, evangélico, sanitarista, de corte racista y con clara tendencia al control social, SEAMOS fue cómplice de la sanguinaria cacería de brujas que el imperio del norte emprendió en países productores en los 90’s

Hoy en día nuestras cifras oficiales demuestran que el consumo problemático de sustancias ilícitas no es el gran problema público que la propaganda nos hizo creer, según  especialistas y actores directamente involucrados; el problema más grande con las drogas (así como con el sexo) es la desinformación.

Más para reflexionar en una próxima entrega en la que analizaremos las drogas y los nuevos escenarios de enunciación política en Bolivia

[1] International Drug Policy Consortium

[2] “Sentencias desproporcionales: este fue el caso en Bolivia (bajo umbral para posesión de drogas, penas altas por delitos de drogas), Brasil (proyecto de ley que incrementaría las penas por narcotráfico), Costa Rica, Indonesia y algunos otros países”. IDPC Membership Survey (2017)

[3] GUILLÉN Natalie,  VELÁSQUEZ Carlos, RODRÍGUEZ Eelena, BALLESTEROS Juan.  “Percepciones Sociales Sobre Drogas en La Paz Bolivia”. P.41. Fundación de Ayuda Contra la Drogadicción (2011). Versión digital en: http://www.fad.es/sites/default/files/percepsocLaPaz_0.pdf

[4] Alcides Arguedas y Fanz Tamayo resaltan el consumo problemático del alcohol en el Indio como síntoma del dolor de la subalternidad después de la colonia. Consumo que es hasta nuestros días uno de los más elevados en la región

[5] BERENGER José. “Consumo Nasal de Alucinogenos en Tiwanaku, Una Aproximación Iconográfica” (1987).  Museo Chileno de Arte Precolombino. Versión digital en:  http://boletinmuseoprecolombino.cl/wp/wp-content/uploads/2015/12/bol2-03…

[6] China junto a Estados Unidos plantean a nivel internacional en 1907 el problema del opio como problema de salud pública  y firma un tratado tripartita (EEUU, CHINA, INDIA)  para prohibir el comercio de opio dándose un plazo de diez años para acabar con las exportaciones

[7] Las migraciones chinas no sólo llegan a Estados Unidos, pasan a México y se instalan en Sinaloa dando como primeros antecedentes de la prohibición del opio en México en 1917

[8] Ver en línea Leyes Jim Crow